Northanger Abbey has attracted a trigger warning for ‘toxic relationships’ but I love its gentle romance. Bookworm Mr Tilney is my favourite Austen hero

Sat, 18 Feb 2023 04:09:05 +1100

Andrew Pam <xanni [at]>

Andrew Pam

"In our Guide to the Classics series, experts explain key works of

“The person, be it gentleman or lady, who has not pleasure in a good novel,
must be intolerably stupid.”

So says Henry Tilney to Catherine Morland, the hero and heroine respectively of
Jane Austen’s Northanger Abbey (completed 1803, published posthumously in
1817). It is a neat summation of the entire attitude of the book.

A biting satire of popular 19th-century Gothic romances, Northanger Abbey is
also a passionate defence of the novel and of novel-reading.

“[T]here seems almost a general wish of decrying the capacity and undervaluing
the labour of the novelist, and of slighting the performances which have only
genius, wit, and taste to recommend them,” Austen writes in chapter five,
directly addressing the reader – and assuring them that she has no interest in
doing the same.

Here, Austen is speaking about the context in which she was writing.
Northanger Abbey is a pointed response to moralising texts like James
Fordyce’s Sermons to Young Women (1766) – yes, the one that Mr Collins is so
fond of in Pride and Prejudice – as well as to a broader literary culture
that devalued novels and worried about their effects on their (young women)

However, her defence of the novel and its pleasures continues to resonate today
for many readers of popular romance fiction: a literary form often imagined as
“trashy”, and about whose readers (again, frequently young women) concern is
often expressed.

Emphasis is often placed on the harm books can do to their readers
(interestingly, one university has chosen to place trigger warnings on
Northanger Abbey for “gender stereotypes” and “toxic relationships and
friendships”); however, here, Austen focuses on the pleasure and delight books
can provoke and takes it seriously."

Share and enjoy,
               *** Xanni ***
--               Andrew Pam                 Chief Scientist, Xanadu            Partner, Glass Wings               Manager, Serious Cybernetics

Comment via email

Home E-Mail Sponsors Index Search About Us