Laurie Anderson on making an AI chatbot of Lou Reed: ‘I’m totally, 100%, sadly addicted’

Thu, 28 Mar 2024 12:52:50 +1100

Andrew Pam <xanni [at]>

Andrew Pam

"There’s a 2013 Black Mirror episode in which a young widow played by Hayley
Atwell signs up to an online service that scrapes a person’s entire digital
footprint to create a virtual simulation. She soon starts chatting online with
her late husband (Domhnall Gleeson), before things inevitably get Black

Laurie Anderson, the American avant garde artist, musician and thinker, hasn’t
seen the episode but, in the last few years, has lived a version of it: growing
hopelessly hooked on an AI text generator that emulates the vocabulary and
style of her own longtime partner and collaborator, Velvet Underground
co-founder Lou Reed, who died in 2013.

“People are like, ‘Wow, you were so prescient; I didn’t even know what you were
talking about back then’,” she says on a video call from New York.

A new Anderson exhibition, I’ll Be Your Mirror, has just opened in Adelaide,
where Anderson will be doing an In Conversation event via live stream on
Wednesday 6 March. The last time Anderson was in Australia, in March 2020, she
spent a week working with the University of Adelaide’s Australian Institute for
Machine Learning. Before the pandemic forced her to catch one of the last
flights home, they had been exploring language-based AI models and their
artistic possibilities, drawing on Anderson’s body of written work.

In one experiment, they fed a vast cache of Reed’s writing, songs and
interviews into the machine. A decade after his death, the resulting algorithm
lets Anderson type in prompts before an AI Reed begins “riffing” written
responses back to her, in prose and verse.

“I’m totally 100%, sadly addicted to this,” she laughs. “I still am, after all
this time. I kind of literally just can’t stop doing it, and my friends just
can’t stand it – ‘You’re not doing that again are you?’

“I mean, I really do not think I’m talking to my dead husband and writing songs
with him – I really don’t. But people have styles, and they can be replicated.”

The results, Anderson says, can be hit and miss. “Three-quarters of it is just
completely idiotic and stupid. And then maybe 15% is like, ‘Oh?’. And then the
rest is pretty interesting. And that’s a pretty good ratio for writing, I

       *** Xanni ***
--               Andrew Pam                 Chief Scientist, Xanadu            Partner, Glass Wings               Manager, Serious Cybernetics

Comment via email

Home E-Mail Sponsors Index Search About Us